Fossilien von Riesenpinguin entdeckt

Ein Pinguin in der Größe eines Erwachsenen - vor Millionen von Jahren watschelten solche Riesen über die Erde. In Neuseeland haben Forscher fossile Überreste der bisher unbekannten Art entdeckt.

Auch auf eher kurzen Beinen erreichte der Riesenpinguin die stattliche Größe von etwa 170 Zentimetern und brachte ungefähr 100 Kilogramm auf die Waage: Kumimanu biceae. Er lebte vor etwa 59 Millionen Jahren. Der Name ist der Sprache der Maori entlehnt: Kumi bedeutet Monster, manu ist das Wort für Vogel.

Künstlerische Darstellung von Riesenpinguin
Reconstruction by G. Mayr/Senckenberg

Bisher sei lediglich ein Vogel aus der Antarktis bekannt, der noch größer war, so Gerald Mayr vom Frankfurter Senckenberg-Institut für Naturforschung und seine neuseeländischen Kollegen zu der neuen Entdeckung. Unter den Fossilien haben die Forscher die Flügel und Beinknochen sowie das Brustbein des Pinguins mit Übergröße identifiziert. „Wir haben schnell gemerkt, dass es sich um eine bisher unbekannte Art handelt“, sagte Mayr. Der Vogel, der vor etwa 59 bis vor 56 Millionen Jahren lebte, sei „deutlich ursprünglicher“ als bisher bekannte Riesenpinguine aus jüngeren Epochen der Erdgeschichte - vergleichbar etwa mit den primitiveren Vorfahren des Menschen.

Die Wissenschaftler können bisher nur Vermutungen darüber anstellen, warum die heutigen Pinguine deutlich kleiner sind als der Riesenvogel aus dem Zeitalter des späten Paläozäns. Möglicherweise habe das Verschwinden großer Meeresreptilien zunächst neue ökologische Nischen für die Riesenpinguine geschaffen, so Mayr. Später führte dann womöglich das Auftreten von Konkurrenten und Fressfeinden wie Robben oder Zahnwalen zum Verschwinden der Pinguin-Giganten.

science.ORF.at/APA/dpa

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